Durante el siglo XVII y XVIII se había realizado las primeras clasificaciones de las especies como el sistema binominal de Linneo o la Clasificación de Buffón.
Las clasificaciones mostraban cierto parentesco entre las especies, de hecho se clasificaron en familias. La idea de que unas especies podrán venir de otras y de hecho transformarse fué desarrollada por primera vez por Lamarck .
Defendía que la transformación de una especie está guiada por dos principios:

  1. La función crea al organo y organo que no se usa se atrofia.
  2. Los caracteres adquiridos pasan a sus descendientes.

La teoría de Lamarck se llamó trasformismo y un ejemplo clásico es la jirafa.
Las críticas a Lamarck vienen desde su desconocimiento de como funciona la herencia y además no exlplicaba como se desarrollarón características que no dependian de la voluntad del individuo como la pigmentación.